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2019.3.28

意外と知らないイルカのおはなし

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近頃、水族館に行きましたか?

水槽の中をゆったり泳ぐ魚をぼーっと眺めていると、肩の力が抜けてリラックスできますよね。最近の水族館はショーにもこだわっていて、大人でも大満足できるところが増えています。
水族館のショーといえばやっぱり、イルカショー。
水族館の主役イルカは、可愛いだけではなくて実はとっても賢い生き物なんですよ。あっと驚かされる難しそうなショーも上手にやってみせる高度な知能を持つイルカ。今日はそんなイルカの豆知識をご紹介します。

イルカの知能はどれくらい?

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イルカの知能指数は、人間に換算すると大体3歳〜6歳程度と考えられているようです。イルカに遊びを教える実験では、遊びを教えられたイルカが、仲間のイルカにもその遊びを伝達したことが確認されています。イルカには、伝達するコミュニケーション能力とともに、「楽しいから教えよう」という感情も備わっているようです。

大昔、イルカは地上で暮らしていた?

イルカは肺呼吸をしています。魚のように海で暮らしているのに、水中で呼吸することはできないのです。実はこれは、「パキケトゥス」という大昔のイルカの祖先の名残なのです。
パキケトゥスは5000万年ほど前に地上で暮らしていた動物で、足も4本ありました。面長な顔をしていて、ワニのように水辺で暮らしながら、水の中にいる生き物を狩って生活していたそうです。
進化するうちに水中で生活することを得意とするようになり、2〜3000年前ほどには現在のイルカの姿になったと言われています。

イルカの皮膚って・・

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イルカの皮膚は弾力があり、ウェットスーツのようにツルツルとしていますよね。これは分厚い皮と脂肪で出来ていて、イルカが高速で泳ぐ時に大変役立っています。
さらにこの皮膚がすごいのは、代謝が2時間ほどで行われるということです。皮膚の生まれ変わりが早いので、外敵に襲われたり怪我をしたとしても、出血により命を落とすことが少ないのです。
そんな万能に思えるイルカの皮膚の弱点は、乾燥に大変弱いことです。皮膚が乾燥すると体温調節が上手くできなくなって、脱水したり熱中症になったりしてしまいます。直射日光などに長時間当たると火傷のような状態になってしまうこともあります。水族館ではトレーナーさんが、ショーの前後にシャワーで水をかけてあげる光景をよく見ますよね。

イルカが人間を救助した話いろいろ

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海外では、イルカが海で人間を助けたという事例もいくつか聞かれます。
例えば・・

1988年 ジャワ島沖で転覆した船の乗組員を、イルカが付近の島まで誘導した
1989年 オーストラリア東部沖で、サメに襲われていた青年を3頭のイルカが撃退した
1996年 ペルーのパラカス半島沖で、溺れていた青年を5頭のイルカが陸まで押していった
2005年 ニュージーランドの海岸沖で、サメから襲われそうになった4人がイルカに囲まれ、守られた

これらの事例について、イルカが優しくて賢いからだと考える人もいれば、好奇心旺盛なイルカにとっては遊びの延長で、偶然だと考える人もいます。
「困っているから助けてあげよう」という感情があるのかどうかは分かりませんが、イルカの弱いものを助ける精神は、イルカ社会の中ではよく見られるそうです。赤ちゃんイルカは自分の母親だけでなく、他のメスにも面倒を見られながら成長します。母親同士がお互いの子供の面倒を見たり、餌を捕ってきたりと、助け合って暮らしているのです。
やはりイルカは根本的に優しい動物であると言えそうですね。

今度水族館に行った時には、ぜひイルカショーだけでなく、ショーの前後のイルカの様子も見てみてください。飼育員さんとの自然なコミュニケーションや、観客に興味を示す好奇心旺盛なイルカの様子は、人間の幼い子供のようにも見えてきっと驚かされるでしょう。
一生懸命で可愛いイルカの姿を見ると、「人間も頑張らなきゃ」という気持ちにさせられること請け合いです。

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